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sábado, 12 de enero de 2008

Los datos obtenidos por la misión de Astrometría de la Agencia Espacial Europea (ESA), que fueron cuestionados desde el principio, parecen haber sido ajustados por un astrónomo de la Universidad de Cambridge.

Fuente: Sky and Telescope, enero 2008 y otras. 

La misión Hipparcos (1989-1993), de la ESA, dedicada a la astrometría, determinó, con una precisión sin precedentes, las distancias de 118000 estrellas. Estos datos fueron publicados en mayo de 1997, y ya desde el principio, muchos astrónomos y astrofísicos los cuestionaron. El problema más célebre pudo ser el de las Pléyades, un cúmulo de unas 3000 estrellas jóvenes, visible a simple vista y que añade una gran belleza a los cielos invernales del hemisferio norte de la Tierra.

El único método directo para determinar la distancia a las estrellas es la paralaje, que viene a ser la desviación en la posición aparente de los objetos por efecto de la diferente perspectiva desde dos lugares de observación diferentes. Este método es lógicamente menos preciso cuanto mayor es la distancia al objeto observado (en este caso las estrellas). Así, por la paralaje que determinó la misión Hipparcos, se estableció la distancia a las Pléyades en 390 años luz.

A algunos astrofísicos que estudian la evolución estelar (la vida de las estrellas), estos datos no les resultaron convincentes, puesto que por las características físicas de las estrellas de las Pléyades, ellos habían calculado una distancia de entre 420 y 440 años luz. El grupo de los escépticos se fue haciendo mayor con el paso del tiempo, y en 2004 un equipo del JPL que estudió la estrella Atlas de las Pléyades, estableció la distancia al cúmulo en, al menos, 414 años luz. Más tarde un grupo que estudiaba tres estrellas enanas en el cúmulo, mediante en Telescopio Espacial Hubble, obtuvo una distancia de al menos 429 años luz.

Floor van Leuwen, astrónomo de la Universidad de Cambridge, en el Reino Unido, ha trabajado durante 10 años sobre los datos de Hipparcos empleando nuevos equipos informáticos de mayor potencia que los de entonces. Gracias a esta tecnología ha podido tener en cuenta las minúsculas desviaciones producidas por 80 pequeños micro-impactos que sufrió el satélite Hipparcos durante su período de recolección de datos, así como los cambios (a una escala de micras) que sufrieron los equipos ópticos cuando el satélite entraba en la sombra de la Tierra o volvía a exponerse al calor del Sol mientras daba vueltas en torno a nuestro planeta.

Basándose en estos nuevos cálculos, de altísima precisión, van Leuwen obtiene una distancia para las Pléyades de 399±6 años luz.

Otras distancias estelares 

Los nuevos resultados de van Leuwen arrojan estos datos de distancias en años luz para las siguientes estrellas y cúmulos abiertos:

 EstrellasDistancia original
(años luz)
Distancia revisada
(años luz)
Próxima Centauri
4.22±0.014.23±0.01
Altair16.77±0.0816.73±0.05
Vega25.3±0.125.0±0.1 
Arcturus36.7±0.336.7±0.2 
Aldebarán65.1±1.366.7±1.1 
Mizar A 78.2±1.2 85.8±4.0 
Alcor  81.2±1.281.7±0.3 
Achernar 144±4 140±3 
Espica 262±19 250±14 
Canopus 313±17 309±17 
Albiero B 376±30 400±13 
Albiero A 386±28 434±20 
Polaris 431±29 433±6
Saiph 720±29 650±30 
Deneb 3200 (?) 1400±200 
Cúmulos   
Hiades (centro) --- 152±1 
Coma Berenices (Mel 111) 294±6 283±3 
Pláyades (en Tauro)
386±12 399±6 
IC 2605 (en Carina)  474±14491±7 
Pesebre (M44)  610±50590±20 

 ¿Qué ocurrirá después?

 Van Lewen reta ahora a los otros investigadores a revisar sus propios datos mejorándo sus métodos de estudio. La próxima misión de la ESA destinada a estudiar la astrometría es Gaia. Su lanzamiento está previsto para 2012 y espera obtener la posición exacta de miles de millones de estrellas de hasta la débil magnitud 20, con una precisión de al menos 0.00002 segundos de arco. Será hacia 2020, una vez analizados los datos de Gaia, cuando podremos determinar la astrometría más precisa de la Historia. Hasta entonces, los datos de van Lewen (que también participa en Gaia) seguirán siendo, probablemente, los mejores.

Páginas recomendadas: 

La visión Cósmica de la ESA (castellano)
Página de Hipparcos, de la ESA (en inglés)
Página de Gaia, de la ESA (en inglés)
Hipparcos detecta estrellas rebeldes (castellano)

(c) 2008 Jorge A. Vázquez 

Modificado el ( viernes, 16 de mayo de 2008 )
 
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