August 27th, 2010

Según publica la revista Science el 25 de agosto de 2010, parece haberse desvelado parte del misterio de por qué tendrían satélites algunos asteroides. Un modelo matemático propuesto por un equipo de NASA/JPL ha servido para realizar simulaciones informáticas que podrían darnos la clave del por qué.

 
asteriode con satelite
Simulación realizada por NASA/JPL de un asteroide con un satélite.

Rocoso puede ser un término inapropiado para los asteroides. Las misiones espaciales más recientes, como la Hayabusa, los han mostrado, sorprendentemente, como aglomeraciones de guijarros que apenas pueden mantenerse unidas por la gravedad. Y eso podría explicar el fenómeno de los pares de asteroides. Según los investigadores que publican hoy en la revista Nature (en el que participa el Grupo de Telescopios Isaac Newton en la Isla de la Palma), los asteriodes pueden literalmente deshacerse en pedazos al girar, dando a luz.

La escisión ocurre cuando la luz del Sol calienta la superficie irregular del asteroide de un modo no uniforme,  provocando que el asteriode comience a girar, como un molinillo de viento. Finalmente, el giro se hace  tan rápido, que un gran pedazo se  llega a romper. Los investigadores han observado 35 pares de asteroides que creen que podrían haberse formado de este modo, en los que el descendiente tendría menos del 60% de la masa del asteroide progenitor.

Sin embargo, los pares resultantes no forman sistemas binarios: la falta de gravedad suficiente del progenitor hace que el recién nacido acabe alejándose, aunque siguendo la órbita original de su asteroide progenitor.

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December 26th, 2008

Los datos que proporcionó la sonda Deep Impact, que lanzó un proyectil contra el cometa 9P/Tempel 1 hace más de tres años, ofrecen datos que podrían explicar por qué determinados cometas protagonizan estallidos como el del cometa 17/P Holmes en 2007.

Fuente: Sky and Telescope.

La sonda Deep Impact lanzó una bala de cobre de 400 kg sobre el núcleo del cometa 9P/Tempel 1 en 2005, con el fin de estudiar su composición y estructura. Como consecuencia del impacto, surgió un gigantesco penacho de polvo y vapor de agua.

Se estima que el impacto liberó unas 200.000 toneladas de material, aproximadamente 100 veces más de lo que se esperaba por los cálculos. Esto implica que el núcleo del Tempel 1 es menos consistente y más poroso, y que se mantiene unido sólamente por la gravedad y no por las fuerzas de cohesión de su material.

Es más, el impacto podría haber penetrado hasta una capa de agua congelada de hielo no cristalino. Este tipo de hielo es lo que los teóricos esperan encontrar en los cometas que se agregaron a temperaturas de menos de -125º C. El hielo amorfo se convierte rápidamente en hielo cristalino cuando se expone al espacio, proceso que libera una gran cantidad de calor al espacio en el proceso. Este tipo de reacción en cadena podría suponer la clave de los dramáticos estallidos que determinados cometas llegan a protagonizar, como el cometa Holmes (cuyo último estallido fue descubierto por el aficionado J. A. Henríquez) y el McNaught hicieron en 2007.

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May 2nd, 2008

El Gran Cometa de 1811, que brilló con fuerza en los cielos del hemisferio norte, fue considerado por muchos el signo celeste del advenimiento de la derrota de Napoleón, que llevaba años asolando Europa; sus ejércitos se enfrentaban a las monarquías absolutas en nombre de la Revolución Francesa. El Gran Cometa es mencionado en la novela de Tolstoi “Guerra y Paz”. En España fue también observado y registrado.

Leemos, entre las descripciones de los atropellos que cometieron las tropas de Napoleón en Alcalá de Henares y los avatares de la lucha entre españoles, ingleses y franceses en nuestras tierras, unas emocionadas alusiones a este cometa, el Gran Cometa de 1811 . La obra se llama “Diario de un Patriota Complutense en la Guerra de la Independencia”, y está atribuida con seguridad absoluta al Licenciado D. Juan Domingo Palomar, corregidor que asistía a las juntas del Ayuntamiento de Alcalá y que ayudó en lo que pudo a la ciudad complutense durante el tiempo que ocupó su cargo.

Reproducimos a continuación el texto de Palomar, tal como aparece en la edición facsimil de la Institución de Estudios Complutenses en 1990. Se incluye un corioso Soneto que, según el autor, apareció en el Diario de las Cortes de Cádiz, por entonces centro político de la España libre, y donde fue promulgada en marzo de 1812 la primera Constitución de nuestro pais.

 

El Gran Cometa de 1811
El Gran Cometa de 1811 tal y como apareció dibujado en la Astronomía Popular de Camilo Flammarion

 

 

“Estamos viendo en el cielo todo este mes de octubre un hermoso cometa en el cielo que aparece al anochecer cerca del carro del Norte, y cuanto más desaparece la luz natural, tanto más luminoso y resplandeciente se mira el cometa. Hace á la vista natural tanto bulto como la luna llena, y tiene una cola como de cuatro varas, muy ancha y como si fuese una cabellera. Dicen que permanece toda la noche y cada hora más hermoso: la cola mira al Oriente, y cuando se oculta es caminando hacia el norte. Á todos no stiene atónitos: todos le consideran con alegría, y algunos interpretan que es la señal de la libertad de la Nación, oprimida por los ejércitos de Napoleón. Empezó á mostrarse á nuestra vista por Agosto.”

[…]

En este mes de noviembre ha continuado el cometa de que se ha hablado antes, presentándose en nuestro horizonte algo que disminuía la cabellera y al parecer al go más retirado que antes. En el Diario de Cortes del lunes 23 de Septiembre, en Cádiz, se halla un soneto que dice así:

Ese cometa ó globo transparente
que hacia el ártico polo se presenta,
cual precursor benigno nos alienta
anunciando victorias felizmente.

Las ráfagas que exhala hacia el Oriente
ramas de olivas son que nos presenta,
trofeos de una guerra tan sangrienta
y corona marcial de nuestra gente.

La unión de los reflejos á una parte
nos da á entender que unamos nuestros bríos
todos á punto, resplandezca el arte.

¡Ea! Españoles, unid los albedríos,
y si honor nos anuncia en la campaña,
haya unión y lealtad, y ¡viva España!

Se supone que este soneto se formó bajo la protesta de que no se crea sea el cometa signo de sucesos ó revoluciones políticas.”

El Gran Cometa de 1811 (1811 I)

Fue un cometa muy brillante, que alcanzó la magnitud cero. Con este dato sabemos que hoy en día habría sido visible a simple vista desde cualquier gran ciudad del mundo, aunque, eso sí, pasaría completamente inadvertido como ocurrió recientemente con el cometa Holmes, que experimentó un impresionante estallido que permitió su observación desde ciudades con tanta contaminación lumínica como Madrid. La cola de este cometa se extendió, en su mejor momento, 60 grados en el cielo.

Fue descubuierto por Honoré Flaugergue a finales de marzo de 1811. Se estima que su periodo es de poco más de 3.000 años, por lo que no lo observaremos en la Tierra hasta cerca del año 5.000. Se calcula que debe de tener un núcleo de unos 40 o 50 kilómetros de diámetro. Mantuvo el récord de cometa observado a simple vista durante más tiempo hasta la llegada del cometa Hale-Bopp en la década de los 90 del siglo XX.

Debido a la gran inclinación de su órbita, el cometa fue observado, cuando pasaba por el perihelio, en la zona norte del cielo, otra caracterísitica que permite asemejarlo al cometa Hale-Bopp . Tanto su órbita como las posiciones relativas del cometa y de la Tierra fueron muy similares.

Estos datos son los “elementos orbitales” del cometa:

Mínima distancia perihélica: 1.035412
Excentricidad de la órbita: 0.995125
Inclinación de la órbita: 106.9342
Argumento del perihelio: 143.0494
Longitud del nodo ascendente: 65.4096
Paso por el perihelio: 1811.09128

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